Piojos de Mar y Rayos Láser

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El mayor dilema de la acuicultura, el cual ha estallado recientemente en las primeras planas de los medios principales: los desafíos de los piojos de mar y sus efectos sobre el salmón de cultivo y el salmón silvestre.

Los piojos de mar (a pesar del nombre del insecto, son en realidad son un pequeño crustáceo) son parásitos marinos que se adhieren a peces como el salmón y se alimentan del moco, el tejido y la sangre del pez huésped. Las infestaciones de piojo de mar han estado implicadas en la disminución de las poblaciones de salmón silvestre y trucha de mar. Además, es un problema global que está afectando a todos los principales países productores de salmónidos: EE. UU., Canadá, Escocia, Noruega y Chile.

Una especie particular de piojo de mar (Lepeophtheirus salmonis) se encuentra a menudo en el salmón atlántico de cultivo y silvestre, mientras que otra especie (Caligus rogercresseyi) se ha convertido en una gran preocupación en las granjas de salmón chilenas.

Los piojos de mar han colonizado casi todos los ambientes acuáticos en la tierra. Han existido durante millones de años y se han adaptado para vivir de salmónidos (peces de la familia del salmón, que incluye salmón, trucha, tímalo y pescado blanco), alimentándose de la piel y la sangre de los peces para sobrevivir. Los piojos tienen una fase larval corta, de natación libre, cuando necesitan encontrar y unirse a un hueped. El ciclo de vida del piojo de mar consiste en una serie de mudas: en la etapa de ‘napulii’, el piojo marino es de natación libre y depende de sus propias reservas internas de yema. Pero en su etapa intermedia de copépodos, los piojos usan sus antenas enganchadas y sus filamentos frontales para unirse a los peces.

En esta etapa, todavía son demasiado pequeños para causar un daño real ya que se alimentan del salmón joven. Sin embargo, como los piojos están cerca de la etapa adulta, se adhieren al pez por succión y pueden volverse letales. Pueden moverse en el cuerpo del pez huésped, específicamente dirigiéndose a la cabeza, la espalda y las áreas perianales, y prefieren alimentarse de moco, sangre y piel. Los piojos pueden crecer hasta tener el tamaño aproximado de un guisante y depositar miles de huevos en su corta vida.

Cuando el salmón está infestado con niveles muy altos de piojo de mar, su salud puede verse gravemente afectada, lo que incluso puede ser fatal, especialmente si el salmón es juvenil. Pero a pesar de que representan una grave amenaza, el salmón del Atlántico ha sobrevivido junto a los piojos de mar en la naturaleza durante siglos, y los piscicultores han aprendido a combatir el parásito en ambientes acuícolas durante muchos años.

Daños del piojo de mar

Desafortunadamente, nuestro conocimiento de las interacciones de los piojos de mar con el salmón silvestre es limitado, y la mayoría de nuestra información sobre los piojos de mar proviene del salmón cultivado en jaulas abiertas. El temor es que los piojos de mar de los peces de granja se enganchen a los peces silvestres y contribuyan al colapso de las poblaciones.

Los piojos de mar causan daño físico y enzimático en sus sitios de unión y alimentación, lo que resulta en lesiones similares a la abrasión que varían en su naturaleza y gravedad dependiendo de una serie de factores, incluidas las especies huésped, la edad y la salud general de los peces. No está claro si los peces estresados son particularmente propensos a la infestación. La infección por piojo de mar provoca una respuesta de estrés crónica generalizada en los peces, ya que la alimentación y el apego provocan cambios en la consistencia del moco y el daño al epitelio que provoca pérdida de sangre y líquidos, cambios electrolíticos y liberación de cortisol. Esto puede disminuir la respuesta inmune del salmón y hacerlos susceptibles a otras enfermedades mientras reduce el crecimiento y el rendimiento.

El grado de daño también depende de las especies de piojos de mar, las etapas de desarrollo que están presentes y la cantidad de piojos de mar en un pez. Hay poca evidencia de respuestas del tejido del huésped en el salmón del Atlántico en los sitios de alimentación y fijación, independientemente de la etapa de desarrollo. Pero la mayor preocupación para los acuicultores es que la exposición a los piojos de mar a menudo daña los peces y los hace no comercializables.

El problema de los piojos de mar en las granjas de salmon

En el océano abierto, la infestación de piojos generalmente ocurre en adultos mientras están en el mar. Pero cuando los salmones adultos regresan a sus corrientes de desove de agua dulce, cualquier piojo de mar adherido no puede sobrevivir en agua dulce, por lo que se caen o mueren.

El problema para el salmón  de cultivo es que están confinados a un área limitada. Si un piojo que se origina en un salmón Silvestre infecta a un salmón de cultivo, este nunca migra a agua dulce y por lo tanto no puede deshacerse de los piojos. Además, el salmón de cultivo generalmente se mantiene en altas densidades, por lo que la población de piojos puede aumentar fácilmente a niveles que normalmente no se experimentan en el entorno natural. Cuando el salmón Silvestre  nada más allá de estas granjas infestadas, los piojos de las granjas infectan fácilmente al salmón silvestre y en mayor proporción de lo que normalmente experimentaría

Dado que muchas granjas de salmón se encuentran en las rutas de migración, el salmón juvenil silvestre, que normalmente no se encontraría con altos niveles de piojos de mar, también se infestan. Una sola granja de salmón podría aumentar la presión de los piojos de mar sobre el salmón migrando más allá de 73 veces por encima de los niveles ambientales. A medida que los juveniles continúan su migración al mar, los piojos que llevan consigo alcanzan la madurez, se reproducen y vuelven a infectar, y potencialmente se diseminan a otros salmones silvestres que quizás nunca se hayan encontrado con la granja original.

Así como las tasas de infestación proliferan en granjas individuales debido a la alta densidad de población del salmón, las tasas de infestación entre las granjas y el salmón silvestre también aumentan a medida que aumenta la densidad de las granjas y cuando las granjas están ubicadas cerca de las instalaciones de retención de peces. Una respuesta simple podría ser diseminar granjas de salmón, aunque esto puede no ser necesariamente realista para los acuicultores o incluso posible dado cuán ocupadas se están convirtiendo algunas áreas del océano.

La extensión de las granjas también puede propagar a los piojos de mar y otras infecciones a otras partes del océano. Dentro de las granjas, la cuestión de cuántos salmones son demasiados desde el punto de vista del bienestar ambiental y animal es un tema de debate,  a menudo feroz.

La solución química

Uno de los tratamientos más comunes para los piojos de salmón implica el uso de productos químicos agresivos. Aunque este tratamiento ha sido eficaz en la gestión de brotes de piojos de mar, también tiene efectos negativos en los peces, a menudo reduciendo el apetito y el crecimiento. Más importante aún, desde la perspectiva del productor de salmón, el pescado no puede venderse durante varias semanas después de un tratamiento.

Con el tiempo, los piojos de mar han desarrollado una resistencia a las tres clases principales de sustancias químicas que se utilizan, a medida que la evolución sigue superando a la tecnología. Sin embargo, hay otro enfoque químico. Siendo crustáceos, los piojos de salmón deben mudar su exoesqueleto para crecer. Entonces, una nueva táctica es un tratamiento que detiene este ciclo de muda.

Sin embargo, emplear con éxito un inhibidor de muda requiere saber el número correcto de mudas para elegir el momento óptimo para tratar el salmón. Aunque los inhibidores de muda parecen ser una solución ideal para el problema de los piojos del salmón, ya que no afectan negativamente a los peces, no son populares debido a este problema de tiempo.

Lavado y fregado

Un enfoque mecánico para el control de los piojos implica el uso de hidrolizadores que eliminan a los piojos del salmón y / o termolisis que bombean a los peces a través de agua calentada a más de 30ºC, un cambio de temperatura que hace que los piojos suelten y caigan de sus huéspedes. Estas técnicas pueden producir resultados dramáticos al reducir en gran medida los niveles de piojo de mar, pero ambos métodos son costosos (operar un termociclador cuesta más de £ 5 millones al año) y los peces pueden ser sacrificados mediante el enganche y bombeo a través de las máquinas.

Peces limpiadores: una solución natural

Algunas granjas recurren al uso de los llamados “Peces limpiadores”. Las especies más efectivas son el pez ballan (Labrus bergylta) y el pez globo (Cycloptus lumpus). Los peces limpiadores consumen parásitos, como los piojos de mar, que pueden haberse asentado en el salmón de cultivo (de forma muy parecida a como las mariquitas controlan los áfidos en las plantas cultivadas comercialmente).

Esto proporciona una via natural y menos costosa de controlar infestaciones de piojo de mar. En las condiciones adecuadas, el uso de peces limpiadores representa una forma efectiva de eliminación biológica sin poner productos químicos en el medio ambiente. Esto no solo ahorra dinero al productor, sino que también proporciona un método altamente eficaz y sostenible.

Sin embargo, para complicar aún más las cosas, los peces limpiadores parecen funcionar mejor en algunos lugares que en otros. Por ejemplo, tienden a ser más eficaces en piscifactorías noruegas que en piscifactorías escocesas y, aunque los peces limpiadores ayudan, no son necesariamente una solución al 100% del problema, por lo que las granjas pueden necesitar tratar el stock de salmón con otros métodos para controla los piojos Pero al reducir la cantidad de tratamientos químicos, los efectos de arrastre (como la resistencia) se reducen.

Rayos láser y otras soluciones de alta tecnología

Una de las soluciones de piojo de mar más esotéricas implica un sistema de cámara vinculado a un láser que dispara un rayo láser verde. El láser se instala en una carcasa similar a un barril que se sumerge directamente en los estanques de peces. Cuando el salmón nada más allá del dispositivo, se escanean mediante un complejo sistema de cámara.

Cada vez que se identifica la forma externa de los piojos de mar en la piel de un salmón, se libera un corto impulso de láser que destruye el tejido del parásito sin dañar al pez. La reacción es habilitada por el software en tiempo real,  que se ha adaptado específicamente para este propósito. El sistema está controlado y monitoreado de forma online, lo que permite que esta tecnología se use permanentemente.

Otro método preventivo con bajo impacto ambiental es el uso de innovadoras jaulas de snorkel, que reducen la infestación al mantener el salmón a profundidades más bajas que las larvas de piojo de mar. Las redes están equipadas con un tubo similar al snorkel que permite que el salmón llegue a la superficie para rellenar su vejiga natatoria antes de volver a sumergirse. Mantener al pez bajo el agua, espacios techados también se ha encontrado que reduce las infestaciones. Las larvas del piojo se encuentran principalmente cerca de la superficie del agua, por lo que mantener el salmón en aguas más profundas disminuye las posibilidades de contaminación.

El auge de la tecnología de cultivo

Sin embargo, las infestaciones de las granjas no siempre se pueden contener, lo que pone en peligro a las especies silvestres. Los salmones viajan entre el agua salada y el agua dulce para reproducirse, y algunos tienen que migrar a las granjas pasadas para hacerlo. Esto les da a las larvas infectantes la oportunidad de pasar de las redes de salmón cautivo a los peces silvestres que pasan nadando.

Actualmente, un tercio de la población mundial depende del pescado como fuente de proteínas y la expansión de la piscicultura va a ser cada vez más vital para satisfacer la demanda de una población en crecimiento. Si bien problemas como los piojos de mar son un problema grave, la salmonicultura moderna solo ha existido durante cuatro décadas, y en ese momento la industria ha demostrado ser extraordinariamente ingeniosa. Gracias a la tecnología moderna, con empresas de todo el mundo que trabajan en soluciones diversas, la industria ha sido capaz de adaptarse más rápidamente que la agricultura tradicional, que también se enfrenta a problemas de sostenibilidad, impacto ambiental, etc.

Si bien los problemas continúan, la acuicultura es el foco de muchas de las mejores mentes, trabajando en algunas de nuestras empresas más innovadoras, ya que científicos, ingenieros y una gran cantidad de personas talentosas están trabajando para resolver estos problemas y garantizar que la acuicultura siga siendo uno de los mejores. métodos más productivos y sostenibles para alimentar al mundo.

Autor: Vaughn Entwistle, Editor de International Aquafeed 

Fuente: International Aquafeed

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