La Acuicultura viene en Muchas Formas y Modas

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Las algas periódicamente son noticia, sin embargo, no siempre por razones positivas: proliferaciones dañinas de microalgas tóxicas para la vida marina y en ocasiones para los humanos; las piscinas olímpicas se vuelven completamente verdes en Río de Janeiro en 2016; grandes mareas de macroalgas verdes recurrentes en China; mareas de macroalgas marrones desagradables para los turistas en las islas del Caribe; etc.

Es hora de desmitificar a este grupo de organismos “oscuros”, aunque fotosintéticos, ya que prestan servicios ecosistémicos claves a la naturaleza y a los humanos, que los consuminos casi todos los días, de una forma u otra, sin saberlo

¡De hecho, el término ‘algas’ no significa mucho!

Dar una definición simple de qué son las algas no es tan simple. Desde la época de los griegos y los romanos, las algas han sido un grupo de organismos incomprendido, poco apreciado y subutilizado, agrupados de una manera muy artificial. Cuando no sabían en qué grupo de organismos clasificar una nueva especie, los describieron como “incertae sedis” (de ubicación incierta).

Con el tiempo, muchas algas / algas marinas se convirtieron en ‘incertae sedis’ … El resultado final de varios siglos de abandono es que, sistemáticamente, las algas no tienen mucho en común y son una agrupación antinatural (lo que se llama un grupo polifilético, es decir, diferentes ancestros y diferentes historias evolutivas).

Las algas comparten solo algunas características: son fotosintetizantes (secuestran dióxido de carbono y producen oxígeno); se esfuerzan por absorber los nutrientes inorgánicos disueltos, como el nitrógeno y el fósforo (de ahí el interés en usarlos para la biorremediación); no producen flores y su anatomía es relativamente simple (sin raíces, tallos, hojas o tejidos vasculares, y estructuras reproductivas simples).

Ahora nos damos cuenta, especialmente con el progreso en técnicas moleculares, que este saco mixto es completamente antinatural, sin cohesión real y con especies diseminadas en la mayoría de los reinos de organismos, que abarca microalgas microscópicas (como las formas fitoplanctónicas unicelulares) y macroalgas macroscópicas (como el kelps gigantes que crecen más que los árboles), quienes colonizan los océanos, arroyos de agua dulce, árboles (asociados con hongos en los líquenes), piedras, nieve de gran altura en los glaciares, fuentes geotérmicas e incluso desiertos.

En los niveles moleculares y ultraestructurales, las algas verdes están más cerca de los árboles en tierra que de las algas marrones, que están más cerca de algunos hongos. La conocida alga verde, la lechuga de mar (Ulva), está más cerca, a nivel molecular, de un arbol de abeto, que de la  famosa alga roja, nori (Porphyra), incluso si su morfología es muy similar (una hoja verde Vs  una hoja roja) y se encuentran cerca una de la otra en la orilla. Entonces, no es sorprendente que, colectivamente, las algas estén haciendo muchas cosas diferentes cuando se trata de los ciclos de vida y las estrategias reproductivas que han desarrollado durante un tiempo geológico muy largo.

¿Sabías que comienzas tu día con algas en tu jugo de naranja (una malla microscópica de carragenanos, extraída de algas rojas, mantiene la pulpa en suspensión) y te acuestas con algas (tu pasta de dientes sería un líquido sin alginatos, extraído de algas marrones)? ¿Sabía también que cada segunda molécula de oxígeno que inhalamos fue producida por un alga (micro o macroscópica) y cada segunda molécula de dióxido de carbono que exhalamos será reutilizada por un alga?

Las algas han desempeñado un papel impulsor en los principales procesos en este planeta: iniciaron un cambio global irreversible que conduce a la actual atmósfera rica en oxígeno y, al transferir dióxido de carbono atmosférico en biomasa orgánica y depósitos sedimentarios, actúan como sumidero de carbono contribuyendo a la desaceleración abajo del calentamiento global. Las algas son productores primarios clave y enlaces en la red trófica de los ecosistemas costeros y estuarinos.

Participan naturalmente en el reciclaje de nutrientes y el manejo de desechos, una propiedad que puede aprovecharse cuando se cultivan utilizando la dualidad de nutrientes (esencial cuando se limita / contamina cuando está en exceso).

Los arrecifes de coral no se habrían formado sin la ayuda de algas y sería más apropiado llamarlos arrecifes coralinos; muchas de las hermosas playas de arena blanca tropical del mundo están, de hecho, hechas de restos finos de algas verdes calcificadas muertas.

Ahora se habla de algas … ¿cuál es la diferencia?

Las algas son solo un grupo dentro de las algas; son las macroalgas que se encuentran en el mar. Referirse a ellos como “algas marinas” en inglés es muy desafortunado, ya que están lejos de ser las malas hierbas del mar. Son ‘algues marines’ en francés, ‘algas marinas’ en español, ‘Meeres Algen’ en alemán, y para los chinos, que tienen una larga tradición en su uso son ‘海藻 (haizao)’ o el colorido / hermosas plantas del mar

¿Deberían llamarse ‘vegetales de mar’? Pero las algas marinas se pueden utilizar en muchas aplicaciones más allá de los alimentos. Existen aproximadamente 10.500 especies conocidas de algas marinas (generalmente divididas en tres grandes grupos: las algas marrones, rojas y verdes). Alrededor de 500 especies se han utilizado durante siglos con fines alimenticios y medicinales para los humanos, directamente como alimento o indirectamente por los compuestos que se pueden extraer de ellas.

Aunque mínimamente conocidos por el público en general y los acuicultores, especialmente en el mundo occidental, las algas marinas representan el grupo más grande de organismos cultivados en el mar: el 47.5 por ciento de la acuicultura mundial en el medio marino, mientras que la maricultura representa solo el 11 por ciento.

Debido a que tienen historias de vida muy diferentes, sus técnicas de cultura varían ampliamente. Es imperativo conocer muy bien la biología, la fisiología, la bioquímica, etc. de estos organismos antes de intentar su cultivo, ya que definitivamente no son los “frutos más comunes” de la acuicultura. Cultivar las algas marinas de manera adecuada, comprender sus ciclos biológicos y desarrollar estrategias adaptadas en consecuencia, es la clave del éxito. Una de las algas más cultivadas y usadas son las algas Kelps

Ahora me confundes con el término kelps…

Las algas Kelps son grandes algas pardas marrones, que se encuentran principalmente en las  buenas mareas bajas. Pertenecen a la clase Phaeophyceae y al orden Laminariales. Las algas marinas Kelps pueden formar “bosques submarinos” en las aguas costeras, donde tienen funciones ecológicas importantes y brindan servicios ecosistémicos clave. Se encuentran entre los organismos de crecimiento más rápido en este planeta (hasta varios centímetros por día), capaces de alcanzar más de 50 m de longitud en el caso de las algas gigantes en el Océano Pacífico (2-12 m en el caso de las algas Kelps atlánticas)

Su anatomía es una de las más avanzadas entre las  algas marinas. Se unen mediante grampas, que solo tienen la función de anclaje (no absorben nutrientes como las raíces). Desde las grampas se originan estructuras alargadas tipo tallo llamadas estípites, a partir de las cuales se desarrollan cuchillas que no son tan sofisticadas fisiológicamente como las hojas. Para ayudar a mantener las cuchillas cerca de la superficie, algunas algas grandes han desarrollado vejigas llenas de gas. Ahora que conoces las diferencias entre estos términos, presentaremos, en el próximo número de International Aquafeed, una perspectiva global sobre la acuicultura de algas marinas.

Autor: Dr. Thierry Chopin –  Profesor de Biología Marina para Algas Marinas. Trabaja en el Laboratorio de Investigación de Redes de Acuicultura Multitrófica Integrada, de la Universidad de New Brunswick en Canadá

Fuente: International Aquafeed

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